Selvarani Vimalanathan
Onderzoekster Universiteit Columbia in Vancouver

De griep veroorzaakt wereldwijd jaarlijks 3 tot 5 miljoen ernstige zieken en er overlijden 250.000 tot 350.000 mensen aan de complicaties. We zijn in gesprek met onderzoekster Selvarani Vimalanathan, werkzaam op de afdeling Pathology and Laboratory Medicine aan de Universiteit van British Columbia in Vancouver. Zij voerde dit onderzoek uit samen met emeritus hoogleraar, James Hudson.

Wat is Echinacea purpurea precies?

Echinacea purpurea (Rode Zonnehoed) is een traditionele medicinale plant, die veel wordt gebruikt om virale luchtweg infecties te voorkomen. Het grote voordeel van deze plant is dat je, in tegenstelling tot bijvoorbeeld antibiotica, niet immuun wordt voor de werking van Echinacea. Griepvirussen ontwikkelen geen resistentie tegen het medicinale plantenextract, waardoor de antivirale werking steeds effectief blijft.

Wat houdt het onderzoek in?

Ons onderzoek richt zich op het influenza virus type A, dat luchtweginfecties en griep veroorzaakt. In principe is het lichaam in staat op eigen kracht met deze ziekteverwekkers af te rekenen.

Selvarani Vimalanathan: ''In principe is het lichaam in staat op eigen kracht met deze ziekteverwekkers af te rekenen''

Zeker bij mensen met een zwakkere weerstand, zoals ouderen, kinderen, rokers en mensen met slaaptekort of veel stress, bestaat de kans op complicaties zoals longontsteking, bronchitis en voorhoofdsholteontsteking. Recentelijk werd in een grote klinische studie aangetoond dat het gebruik van Echinacea purpurea de kans op dergelijke complicaties halveert.

Ook een meta-analyse met 2.546 personen bevestigde dit. Wij hebben nu op cellulair niveau onderzocht hoe Echinacea dit doet.

Wat zijn de belangrijkste conclusies van uw onderzoek?

In ons laboratorium hebben we bronchiale cellen met influenza virussen besmet. Wat we zagen is dat deze cellen receptoren - een soort haakjes - gingen produceren, waar ziekmakende bacteriën, zoals Staphyloccus aureus, zich aan kunnen hechten.

We denken nu dat op deze manier secundaire infecties, ook wel superinfecties genoemd, ontstaan in het menselijke lichaam.

Toen we Echinacea extract toevoegden aan de bronchiale cellen zagen we dat virussen de cellen niet meer konden binnendringen en de aanmaak van receptoren werd gestopt, waardoor ziekmakende bacteriën werden geblokkeerd en een superinfectie werd voorkomen.

Wat voor rol speelt antibiotica bij gecompliceerde infecties?

Normaal gesproken zijn griep en verkoudheid virale infecties. Als het lichaam hier niet mee kan afrekenen kunnen bacteriën secundaire infecties en dus complicaties veroorzaken.

Helaas zijn er geen middelen om deze bacteriële infecties te voorkomen en daarom wordt vaak uit voorzorg antibiotica gegeven.

Selvarani Vimalanathan: '‘Een aantal studies toont aan dat Echinacea de noodzaak voor antibiotica gebruik verkleint”

We weten echter allemaal dat antibiotica tot resistentie kunnen leiden. De Wereld Gezondheidsraad heeft daarom als doel het gebruik van antibiotica terug te dringen. Studies tonen aan dat gebruik van Echinacea de noodzaak voor antibiotica verkleint, wat kan betekenen dat deze geneeskrachtige plant een goed alternatief kan zijn.

Wat kunnen artsen met de resultaten van uw onderzoek?

Met dit onderzoek willen we meer bewustwording creëren om griep en verkoudheid te voorkomen, zodat daarmee ook bacteriële superinfecties worden voorkomen en dus gebruik van antibiotica terug gedrongen kan worden.

Het is zeker de moeite waard om patiënten Echinacea te adviseren in de wintermaanden, vooral als het mensen betreft uit de eerder genoemde risicogroepen.

Waar richt uw toekomstige onderzoek zich op?

Ons volgende onderzoek richt zich op kinderen en hoe wij hen kunnen beschermen tegen het respiratoir virus (RSV) door het gebruik van Echinacea. Het virus is een van de belangrijkste veroorzakers van verkoudheid.

Voor zeer jonge kinderen kan een dergelijke infectie ernstige gevolgen hebben.