Wolter was in zijn jeugd voetballer bij Roda JC. Maar op zijn 17e kreeg hij problemen met zijn gewrichten. Uiteindelijk kon hij niet meer lopen. Pas na zes jaar werd de diagnose gesteld: hij had de Ziekte van Bechterew, een vorm van reuma.

Geen traditie

Wolter merkte dat hij altijd veel baat had bij het volgen van kuren in bijvoorbeeld Oostenrijk of Zwitserland. “Na een bezoek aan een kuuroord voelde ik me veel beter, had minder klachten en had ook minder medicijnen nodig. Helaas bestaat in Nederland geen traditie met kuren. Er zijn wel revalidatiecentra, maar geen kuurfaciliteiten. Er wordt vooral medisch naar een ziekte gekeken. Nog nooit heeft een specialist aan mij gevraagd of ik me kan verzorgen, hoe ik mijn schoenen aantrek of hoe ik van A naar B kom.”

Wolter is inmiddels zelf ook arts: hij heeft geneeskunde gestudeerd in Maastricht.Bovendien heeft hij een stichting waarmee mensen op kuurreis gaan.  Hij begeleidt mensen vanuit zijn eigen ervaringen. “We begeleiden patiënten met een team, met onder meer een arts, een psycholoog, een arbeidsdeskundige en een fysiotherapeut. We brengen de hele situatie van de patiënt in kaart. Hoe gaat het lichamelijk, hoe gaat het geestelijk, hoe is de thuissituatie, kan de persoon zich redden? Die multidisciplinaire benadering geeft heel goede resultaten.”

Weer aan het werk

Dat laatste is gebleken uit een recente studie die Wolter deed samen met de Universiteit Maastricht, met 122 mensen die vanwege hun ziekte volledig arbeidsongeschikt waren. Zij volgden zijn programma van vier weken met onder meer zwemmen, fysiotherapie, sauna en thermaalbaden. Wolter noemt de uitkomsten spectaculair: “Meer dan tachtig procent van de deelnemers kan weer duurzaam aan het werk. Men heeft minder pijn, is minder moe, gebruikt minder medicatie en heeft betere levenskwaliteit. Die positieve effecten houden meer dan negen maanden aan.”

Wolter heeft wederom wetenschappelijk aangetoond wat hij zelf al wist: “Als je mensen aandacht geeft en hen ook fysiek sterker maakt, kunnen zij weer functioneren. Niet alleen bij gewrichtsklachten, maar ook bij bijvoorbeeld huidklachten of burnout. Ik denk zelfs bij alle chronische aandoeningen. Met steeds meer mensen die arbeidsongeschikt zijn, kan deze kennis zeer waardevol zijn voor de overheid en de maatschappij. Een ziekte als reuma brengt enorme kosten met zich mee, vanwege behandeling, zorgconsumptie en arbeidsongeschiktheid.”

De kosten door ziekteverzuim en arbeidsongeschiktheid als gevolg van reuma bedragen naar schatting zestien miljard euro per jaar, weet Wolter. “Nu we een goed en bewezen behandelprogramma hebben, zouden we die kosten met tachtig procent kunnen verlagen. Maar net zo belangrijk: de levenskwaliteit van mensen gaat omhoog en men kan blijven werken. We willen nu de uitkomsten van onze studie verder gaan omzetten in de praktijk. We moeten er met ons allen aan gaan werken om te investeren in mensen.”

De resultaten van de recente wetenschappelijke studie worden binnenkort gepubliceerd.